Kerstbestand

Het Kerstbestand van 1914

In dit artikel een vertaling van het artikel van Claire Bernish dat ze schreef voor the free thought project website in 2015. Wat was het kerstbestand van 1914? Een korte inleiding eerst.

Kerstbestand 1914

Het Kerstbestand van 1914, tijdens de Eerste Wereldoorlog, markeert een opmerkelijk moment van menselijkheid te midden van het verwoestende conflict. Op Kerstavond legden Britse en Duitse troepen tijdelijk de wapens neer en kwamen samen in niemandsland tussen de loopgraven. Ze wisselden kerstwensen uit, deelden voedsel en speelden spontane voetbalwedstrijden. Ondanks de menselijke saamhorigheid was de vrede van korte duur, met hogere officieren die vreesden voor de gevechtsmoraal. Tegen Kerstmis 1915 werden strenge orders uitgevaardigd om dergelijke spontane wapenstilstanden te voorkomen, waardoor het Kerstbestand van 1914 uniek bleef. Desondanks blijft het een aangrijpend symbool van menselijkheid te midden van de gruwelen van oorlog, benadrukkend dat zelfs in vijandige omstandigheden de menselijke geest in staat is tot momenten van verbondenheid en vrede.

Christmas truce world war one

105 Jaar geleden vandaag riepen soldaten in de Eerste Wereldoorlog een Kerstbestand uit en weigerden ze te vechten – Hier is waarom het mislukte:

Het beroemde Kerstbestand in 1914 tijdens de Eerste Wereldoorlog is in de loop der tijd zo verguld geraakt, dat het feit dat de mannen begonnen met doden toen het eindigde vaak wordt genegeerd. “Het was een korte vrede in een vreselijke oorlog”, herinnerde de 108-jarige Alfred Anderson zich, 90 jaar na het beroemde Kerstbestand in 1914, tijdens de beginfase van de Eerste Wereldoorlog.

De legende beschrijft spontane voetbalwedstrijden, camaraderie tussen vijanden en algemene vakantievrolijkheid onder heerlijke soldaten – die slechts de dag ervoor op elkaar hadden geschoten.

Maar zoals het met legendes gaat, verguldt de tijd en – hoewel er inderdaad een wankele wapenstilstand was tussen Britse en Duitse troepen in gebieden langs het bloederige Westfront – leek het slechts vaag op degene die wordt afgebeeld in films, kunst en andere goedbedoelde, maar gefictionaliseerde verslagen.

“Ik herinner me de stilte, het griezelige geluid van stilte”, vertelde Anderson in 2004 aan The Guardian. “Alleen de wachten waren in functie. We gingen allemaal naar buiten bij de boerderijgebouwen en stonden gewoon te luisteren. En natuurlijk dachten we aan de mensen thuis. Alles wat ik twee maanden in de loopgraven had gehoord, was het sissen, kraken en fluiten van kogels in de lucht, machinegeweervuur en verre Duitse stemmen.

“Maar er heerste een dode stilte die ochtend, dwars over het land zover als je kon zien. We schreeuwden ‘Vrolijk Kerstfeest’, ook al voelde niemand zich vrolijk. De stilte eindigde vroeg in de middag en het doden begon opnieuw. Het was een korte vrede in een vreselijke oorlog.”

In sommige gebieden duurde het informele en onofficiële bestand slechts enkele uren. In andere vuurden troepen geen schot af van Kerstavond tot na het nieuwe jaar. En op veel posities langs het front vond helemaal geen staakt-het-vuren plaats – hoewel er wel een lullige onderbreking van het vechten was.

Kerstbestand

Stille nacht, heilige nacht

Historici zijn het oneens over details, maar brieven geschreven door soldaten vertellen over Duitse troepen die lantaarns en borden met de tekst “niet schieten, wij niet schieten” boven de loopgraven hesen, kerstliederen zongen om de vakantie te vieren te midden van bittere omstandigheden – die op sommige plaatsen werden beantwoord door de Britten.

“Stille Nacht. Heilige Nacht,” hoorden de Britten – de woorden vreemd, maar de melodie van Stille Nacht bekend – en al snel wisselden coupletten tussen de tegenoverliggende loopgraven.

“Eerst zouden de Duitsers een van hun kerstliederen zingen en dan zouden wij er een van ons zingen, totdat we ‘O Come, All Ye Faithful’ begonnen te zingen. De Duitsers haakten meteen in met hetzelfde lied met de Latijnse woorden “Adeste Fideles” (Wees daar loyalen), schreef Graham Williams in een brief, verkregen door de New York Times, zoals geciteerd in TIME. “En ik dacht, nou, dit is echt een buitengewoon ding – twee naties die allebei hetzelfde kerstlied zingen midden in een oorlog.”

Aarzelend klommen individuen uit de ironische veiligheid van de natte, modderige loopgraven en begaven zich naar niemandsland. Anderen, bij het zien van de dappere acties van hun kameraden die niet werden beantwoord met geweervuur, volgden al snel.

Officieren op verschillende locaties ontmoetten elkaar eerst op het middenpunt en stemden in met het begraven van de doden – wier lichamen wekenlang aan de elementen waren overgelaten. Soldaten verbroederden al snel, ruilden sigaretten, knopen, hoeden, blikken met corned beef en andere benodigdheden- en inderdaad, op sommige plaatsen trapten ze rond met zelfgemaakte voetballen – hoewel, in tegenstelling tot de populaire voorstelling, er geen volledige wedstrijden uitbraken.

“In mijn mond”, schreef de Londense Rifle Brigade Pvt. Henry Williamson, destijds pas 19 jaar oud, in een brief aan zijn moeder, “zit een pijp gepresenteerd door prinses Mary. In de pijp zit Duitse tabak. Ha ha, zeg je, van een gevangene of gevonden in een veroverde loopgraaf, Oh dear, nee! Van een Duitse soldaat. Ja, een levende Duitse soldaat uit zijn eigen loopgraaf. Prachtig, nietwaar?”

Op het moment van het informele Kerstbestand in 1914 waren de gruwelen van de loopgravenoorlog pas onlangs duidelijk geworden – en de korte pauze gaf de mannen aan beide zijden de kans om op adem te komen en hun geesten enigszins te vernieuwen.

Maar het gemak waarmee de tegenovergestelde zijden plezier met elkaar maakten, verontrustte diep de bevelvoerende officieren – die terecht vreesden dat de kans om de vijand als mens te zien, het wil om te vechten van de soldaten zou dwarsbomen- en tegen de volgende Kerst hing de dreiging van een krijgsraad boven het hoofd van iedereen die dergelijke verbroedering probeerde.

En dit punt – dat troepen, gegeven de kans om zich vertrouwd te maken met het feit dat ze iemand anders oorlog voeren – is waarschijnlijk de reden waarom het verslag van het Kerstbestand, in de loop van de decennia, is versierd met het fantasierijke ornament van wensdenken. Deze legende vertegenwoordigt op veel manieren het verlangen van de mensheid om niet deel te nemen aan gewelddadige conflicten – met name op zo’n massale schaal als vandaag bestaat.

Soldaten in 1914 waren er niet helemaal zeker van dat ze thuishoorden op dat slagveld, aangezien de redenen voor de Grote Oorlog niet voortkwamen uit een plaats van morele noodzaak zoals het kort daarna in de Tweede Wereldoorlog zou lijken- en sindsdien niet meer.

Sterker nog, de afscheiding door graden van de menselijkheid van individuele soldaten aan tegenovergestelde zijden en gedeeltelijk gefabriceerde morele rechtvaardigheid vormen de basis voor alle oorlogspropaganda om een reden – als troepen de ontmenselijking niet zouden accepteren, zouden ze in principe nooit doden.

Veel slachtoffers

De mythische aard van het Kerstbestand mag dan wel herinneren aan de mannen die handen schudden en vakantieplezier deelden, maar het mag niet vergeten worden dat deze mannen uiteindelijk wapens oppakten en op elkaar schoten op een massale schaal. Gedurende de Eerste Wereldoorlog stierven naar schatting rond de 11 miljoen militairen, raakten ongeveer 20 miljoen gewond en vielen er ook slachtoffers onder burgers, waarbij ongeveer 7 miljoen onschuldige mensen hun leven verloren.

Dat is de truc van het propageren van oorlog – tijd poetst schrijnende wreedheid op en verheerlijkt het militaire – want zonder dat zou het betwistbaar zijn dat niemand zou vechten op verzoek van degenen die daadwerkelijk conflicten of belangen hebben.

Kort gezegd, als de welgestelde politieke elite niemand had om hun gevechten te voeren, zou er geen oorlog zijn – daarom zijn termen als “plicht”, “patriottisme” en “dienst” bewust bedoeld om een emotionele reactie op te wekken – vaak doorgegeven in families, generaties lang.

Hoewel de hoopvolle ondertonen vertegenwoordigd door het beroemde Kerstbestand zeker niet moeten worden onderschat, is het idealistische gesprek over het staakt-het-vuren zonder wat er in de jaren daarna volgde ernstig nalatig vergeleken met de realiteit – en doet het een slechte dienst aan de gruwel van het doden van mensen op enorme schaal tijdens oorlogstijd.

Het originele artikel vind je hier.

Laat gerust een reactie achter onder dit artikel en ik waardeer het enorm als je het deelt op social media, om mijn zichtbaarheid te vergroten. Mocht je vragen of suggesties hebben, neem dan even contact met me op.

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *